Ce robot sautillant pourrait explorer les lunes glacées du système solaire

In this artist's concept, a SPARROW robot uses steam propulsion to hop away from its lander

Dans le concept de cet artiste, un robot SPARROW utilise la propulsion à vapeur pour s’éloigner de sa base d’atterrisseur pour explorer la surface d’une lune glacée.Crédits: NASA/JPL-Caltech

SPARROW, un concept robotique à vapeur, pourrait un jour faire des bonds de géant sur certains des terrains les plus dangereux connus (et inconnus) dans le système solaire.

La locomotion à la vapeur peut sembler un moyen désuet de se déplacer, mais il pourrait être obtenir une cure de jouvence de science-fiction que nous élargissons notre portée dans le système solaire.

Un nouveau concept robotique à l’étude au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, dans le sud de la Californie, utiliserait la propulsion à la vapeur pour sauter à travers le genre de terrains glacés trouvés sur la lune de Jupiter Europa et la lune de Saturne Encelade. On pense que les deux abritent de vastes océans souterrains d’eau salée sous une épaisse croûte de glace. Mais alors que cela fait d’eux des destinations fascinantes pour l’étude scientifique, le peu que nous savons sur leurs surfaces pourrait également rendre leur navigation particulièrement difficile.

C’est là que le robot de récupération autonome propulsé à la vapeur pour Ocean Worlds, ou SPARROW, entre en jeu. De la taille d’un ballon de football, le robot se compose d’un système de propulseurs, d’avionique et d’instruments enfermés dans une cage sphérique protectrice. Pour garder l’environnement vierge pour l’étude, SPARROW ne fonctionnerait pas sur le carburant de fusée mais sur la vapeur produite à partir de glace fondue, voyageant principalement dans l’air par des poussées courtes. Dans le genre d’environnement de basse gravité que l’on trouve sur ces lointaines lunes glacées, il n’y aurait pas de traînée atmosphérique pour le ralentir, permettant des sauts de plusieurs miles sur des paysages que d’autres robots auraient de la difficulté à naviguer.

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